Urán

Urán bola prvá planéta objavená v moderných dejinách. V skutočnosti sa jej objavenie ako planéty takmer nestalo. V roku 1781 astronóm William Herschel mapoval hviezdy nachádzajúce sa v súhvezdí Gemini, keď pozoroval objekt podobný disku. Jeho prvotný záver bol, že objavil kométu a oznámil svoje zistenia ako také Kráľovskej spoločnosti v Anglicku. Herschel bol však zmätený, keď vypočítal obežnú dráhu predmetu. Namiesto eliptickej dráhy, ktorá sa vyskytovala pri kométach, zistil, že je oveľa viac kruhovitá. Toto pozorovanie, ktoré potvrdili aj ostatní astronómovia, viedlo Herschela k záveru, že v skutočnosti objavil novú planétu. Krátko potom sa všeobecne priznalo, že Herschel objavil neznámu planétu.

V dôsledku svojho objavenia dostal Herschel výsadu nazvať novú planétu. Názov, ktorý si vybral, bol Georgium Sidus, ktorý je latinský pre gruzínsku planétu. Rozhodol sa, že toto meno bude ctiť anglického kráľa Georgea III. Tento názov však nebol široko akceptovaný a v dôsledku toho iní začali navrhovať mená. Názov Urán bol uvedený v tradícii pomenovania planét po božstvách v rímskej mytológii. Časom to vedecká komunita prijala ako meno planéty.
V súčasnosti je jedinou planetárnou misiou Uránu Voyager 2. Toto osamelé stretnutie, ku ktorému došlo v roku 1986, poskytlo veľké množstvo údajov a objavov. Kozmická loď poskytla tisíce obrazov Uránu a jeho mesiacov a krúžkov. Napriek tomu, že obrazy planéty ukázali len málo viac než rovnomernú modrozelenú farbu z teleskopov na zemi, iné obrazy odhalili prítomnosť desiatich predtým neznámych mesiacov a dvoch nových krúžkov. V súčasnosti nie sú plánované žiadne ďalšie misie pre Urán.

Kvôli svojmu jasnému modrému vzhľadu sú atmosférické vzory Uránu oveľa ťažšie pozorovateľné ako napríklad tie z Jupitera alebo dokonca Saturnu. Našťastie Hubbleov vesmírny teleskop poskytol oveľa viac informácií o štrukturálnej povahe atmosféry Uránu. Prostredníctvom zdokonalených zobrazovacích technológií Hubble ukázal, že existujú zemepisné šírky, podobné tým, ktoré sa nachádzajú na iných plynových gigantoch. Navyše vietor spojený s týmito pásmi môže dosahovať viac ako 576 km/h.

Dôvodom monotónneho atmosférického vzhľadu je zloženie najvyššej vrstvy atmosféry. Viditeľné vrstvy oblačnosti sú zložené predovšetkým z metánu, ktorý absorbuje viditeľné vlnové dĺžky zodpovedajúce červenej farbe. Takže odrazené vlnové dĺžky sú modré a zelené.

Pod touto vonkajšou metánovou vrstvou sa atmosféra skladá zo zhruba 83% vodíka a 15% hélia so stopovými množstvami metánu a acetylénu. Táto kompozícia je podobná zloženiu ostatných plynových gigantov. Atmosféra Uránu je však v inej súvislosti drasticky odlišná. Kým atmosféra Jupitera a Saturnu je primárne plynná, atmosféra Uránu obsahuje oveľa viac ľadu. To naznačuje, že atmosféra Uránu je extrémne chladná. V skutočnosti má približne -224 °C a jeho atmosféra je najchladnejšia v slnečnej sústave. Čo je ešte zaujímavejšie, údaje naznačujú, že táto extrémna teplota je konštantná globálne, vyskytujúca sa aj na strane, ktorá je odvrátená od Slnka.

Vnútro Uránu sa skladá z dvoch vrstiev: jadra a plášťa. Súčasné modely naznačujú, že jadro sa skladá predovšetkým zo skál a ľadu a je približne 55-násobkom hmotnosti Zeme. Navyše sa plášť skladá z vody, amoniaku a iných prchavých prvkov.

Slnečnému svetlu trvá približne dve hodiny a štyridsať minút, kým dosiahne Urán, čo je takmer dvadsaťkrát dlhšie, než na Zem! Táto obrovská vzdialenosť tiež znamená, že rok na Uráne trvá takmer 84 rokov na Zemi!